De eerste fasen van de oorlog (1914)

Op 1 augustus 1914, na het begin van de vijandelijkheden tussen Oostenrijk-Hongarije en Servië, verklaarde de Duitse regering de oorlog aan Rusland, dat het leger had gemobiliseerd en twee dagen later ook aan Frankrijk. De Duitse strategie werd bepaald door een oorlog op twee fronten te moeten steunen, nog verergerd door de puur agressieve oorlogsconcepten van de Fransen die, binnen een paar dagen na de mobilisatie, een aanval langs de gemeenschappelijke grens voorzagen met gebruikmaking van al het beschikbare oorlogspotentieel. De dubbele oorlogsverklaring was daarom de noodzakelijke eerste stap op weg naar de uitvoering van het Schlieffen-plan, dat de nederlaag van Frankrijk voorzag in een “blitzkrieg” van slechts zes weken voordat de aandacht op het oosten tegen de Russen werd gericht.

Het plan, bedacht door generaal Alfred von Schlieffen en voltooid in 1905, voorzag in een aanval op Frankrijk vanuit het noorden via België en Nederland, om de lange versterkte linie aan de grens te ontwijken en het Duitse leger in staat te stellen met een enkele grote offensief. Von Schlieffen bleef aan het plan werken, zelfs nadat hij zich terugtrok uit het leger en een laatste revisie onderging in december 1912, kort voor zijn dood. Generaal Helmuth Johann Ludwig von Moltke, zijn opvolger als stafchef van het leger, besloot het front in te korten en sloot Nederland uit van de manoeuvre; Vertrouwend op de langzame mobilisatie van Rusland, was Moltke van plan een troepenmacht van tien divisies aan het oostfront achter te laten, wat meer dan voldoende werd geacht om het tegen te houden tot de neutralisatie van Frankrijk, waarna het Duitse leger alle troepen tegen Rusland kon keren.